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La croisière s'amuse : Adieu Capitaine Stubing !

Publié le 11 juin 2021

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L'acteur Gavin Macleod vient de s'éteindre à 90 ans, laissant le paquebot des jours heureux et son équipage sombrer dans le désespoir…

Le charismatique comédien avait goûté à la célébrité sur le tard. Après des années à enchaîner les petits rôles, sa carrière avait pris un nouveau départ dans les années 70 grâce à deux des séries télévisées les plus populaires du moment. Ayant campé pendant sept ans le journaliste Murray Slaughter dans The Mary Tyler Moore Show – un feuilleton très célèbre aux États Unis mais qui restera peu connu en France –, il se glisse en 1977 dans la peau du capitaine Merrill Stubing dans La croisière s'amuse (en anglais, The Love Boat, comprenez « le bateau de l'amour » !). Lorsqu'il auditionne, en 1970, pour le pilote du Mary Tyler Moore Show, le comédien affiche déjà presque 40 ans. Il a enfin réussi à arrêter l'alcool qui lui sert de béquille pour supporter sa vie d'acteur raté. Douze ans qu'il végète, enchaînant de furtives apparitions au théâtre, au cinéma et à la télévision.

Durant ces années de galère, Gavin MacLeod, qui se sent sous-employé, est tout sauf heureux. « Je n'avais que deux répliques par semaine », avait-il déclaré en parlant de cette période noire. « J'ai commencé à m'apitoyer sur mon sort ; j'ai commencé à boire. Je sentais qu'en tant qu'acteur, j'étais en train de sombrer », avait-il raconté dans ses mémoires. Une nuit, alors qu'il conduisait, ivre, sur Mulholland Drive, les collines au-dessus de Los Angeles, il décida d'en finir en faisant une sortie de route… avant de se raviser au dernier moment et d'appuyer à fond sur la pédale de frein.

En 1977, il se voit enfin offrir le rôle de sa vie : celui du capitaine Stubing dans La croisière s'amuse, un commandant en costume blanc, toujours souriant et très affable qui, pendant dix ans, va guider à travers les eaux le Pacific Princess. Un luxueux paquebot dont les passagers, souvent joués par des stars – parmi lesquelles Gene Kelly –, se trouvaient, une fois à bord, emportés dans des aventures romanesques.

À l'instar d'Amour, Gloire et Beauté ou de Dallas, cette fiction créée par Aaron Spelling, devenue culte pour toute une génération, se range parmi les classiques de l'histoire de la télévision avec pas moins de onze saisons et 249 épisodes ! Une série immensément populaire qui narrait des amourettes à l'eau de rose, mais que sa vedette a toujours défendue bec et ongles. « Je me fiche de savoir si elle reflète la vie ou non, déclarait-il. J'aime les fins heureuses. La vie est si difficile de nos jours que les gens ont besoin de rêver. »

Devenue une superstar de la télé, Gavin MacLeod prenait enfin sa revanche sur la vie ! Né dans une petite ville de l'État de New York, l'acteur avait eu la douleur, à l'âge de 14 ans, de perdre son père, électricien, décédé du cancer. Resté seul avec son frère Ron auprès de leur mère, une modeste employée, il avait bénéficié d'une bourse pour étudier le théâtre à l'Ithaca College. Après un passage dans l'armée de l'air, le jeune homme s'était ensuite installé à New York où il travailla comme ouvreur et liftier au Radio City Music Hall. C'est là qu'il avait fait la connaissance de Joan Rootvik, une danseuse de la fameuse troupe The Rockettes. Ils se marieront et auront quatre enfants, avant de divorcer en 1972. Puis le capitaine à l'éternel sourire craquera pour Patti Kendig, une autre danseuse, qu'il épousera en 1974. Mais en 1982, le couple divorce avant de se remarier en 1985 !

Après La croisière s'amuse, en pleine crise mystique, il s'était tourné vers le divertissement religieux, animant des émissions sur une chaîne évangéliste et jouant dans des films à thème chrétien comme Time Changer, en 2002, et The Secrets of Jonathan Sperry, en 2008. À la télévision, il se contentait de jouer les guest-stars comme dans Oz, en 2003, avant de revenir à ses premières amours, le théâtre.

Outre son épouse Patti et tous les acteurs qui campaient son équipage, le capitaine laisse dans le deuil deux fils, Keith et David, deux filles, Meaghan et Julie, dix petits-enfants et un arrière-petit-enfant. La croisière ne s'amuse plus du tout…

Julie McCoy

Débarquée de la série en 1984 à cause de ses problèmes de drogue, l'actrice qui campait Julie McCoy, l'hôtesse du « Bateau de l'amour » n'aura pas réussi, malgré quelques petits rôles à la télévision américaine dans les années 90 à relancer sa carrière. À 67 ans, après une longue bataille contre la cocaïne, elle fait aujourd'hui du doublage. Mariée trois fois, elle ne s'est jamais remise de la perte de son bébé, né prématuré en 1987.

Bernie KOPELL (Adam Bricker) GLOIRE ET FIGURATION

À bord, Adam Bricker, le docteur du navire, un dragueur impénitent, était toujours aux petits soins des belles passagères aux prises avec le mal de mer ! Bernie Kopell a continué son bonhomme de chemin avec des rôles dans les séries américaines Le Prince de Bel-Air, Beverly Hills, ou encore Monk. À 87 ans, il a décroché un tout petit rôle dans un épisode de Stumptown. Ce papa de deux enfants, qui s'est marié deux fois, accepte même de faire le fi gurant. Pas grave, du moment qu'il tourne !

Ted LANGE (Isaac Washington) L'AS DU SHAKER A RACCROCHÉ

Dans la peau d'Isaac Washington, le joyeux barman, l'acteur amusait la galerie derrière son comptoir. Mais préparer pendant dix ans des cocktails n'aura pas fait de lui une grande star, même si son habileté à manier le shaker lui a permis de reprendre ce même personnage dans les séries Code Lisa et La croisière s'amuse, nouvelle vague, en 1998. Après des apparitions dans quelques téléfi lms, il a préféré se tourner vers la production. Une activité qui, à 73 ans, l'occupe à plein temps.

Fred GRANDY (Gopher) PLONGEON DANS LA POLITIQUE

Sur le paquebot, Gopher, son personnage, était chargé du bien-être des vacanciers. Un rôle récurrent qui fi nit par le lasser de jouer la comédie ! Il poursuivra une carrière politique au sein du Parti républicain et sera élu quatre fois de suite à la Chambre des représentants pour l'Iowa. À 72 ans, ce diplômé de Harvard a repris récemment du service à la télé dans des séries comiques destinées aux adolescents notamment, sur la chaîne Nickelodeon.

Jill WHELAN (Vicki) RUINÉE À FORCE DE RAMER

La jolie rousse n'a que 11 ans lorsqu'elle fait ses débuts dans la série dans le rôle de Vicki, la fi lle du capitaine Stubing. Mais après l'arrêt de La Croisière s'amuse, elle a sorti les rames ! Malgré quelques fi lms à succès comme Y a-t-il un pilote dans l'avion ?, une apparition dans Les Feux de l'amour et un spectacle à New York, elle serait aujourd'hui ruinée ! Après deux divorces, la maman de Grant, 15 ans, et de Harrison St. John, 27 ans, en serait même réduite, pour substituer, à se déguiser en Vicki lors d'animations dans des soirées.

Valérie EDMOND

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